Unos verdaderos fósiles!!!!

El ser humano ha sido capaz de observar cientos de fósiles a lo largo de su historia (algunas personas los conocemos por la tele o el YouTube) y lo cierto es que al escuchar esta palabra lo primero que viene a tu mente como balde de agua fría son los dinosaurios, y ¿Cómo no? estas fenomenales criaturas fueron los dueños del planeta en sus tiempos y la causa de su fin aún es tema de especulación (aunque haya más inclinación hacia algunas teorías) y si has visto documentales o noticias a fin, podrás recordar que los cocodrilos y tiburones son dinosaurios que han sobrevivido hasta nuestros días (solo que con leves modificaciones). Pero aunque también sería un tema en verdad fascinante, el día de hoy trataremos sobre un grupo de fósiles que probablemente no hayas escuchado tanto como los dinosaurios (o tal vez ni siquiera te lo hubieras imaginado). Hoy hablaremos de los helechos!!

Los tiburones y los cocodrilos han evolucionado muy poco en los últimos 100 millones de años.

¿Por qué digo que los helechos son fósiles vivientes? para poder encontrar su origen deberemos viajar al pasado, pero ¿Qué tan atrás debemos volver? pues nada mas y nada menos que 430 millones de años!!!. Si bien los helechos no fueron de las primeras plantas vasculares, si que son descendientes directos de estas (las plantas vasculares poseen pequeños tubos los cuales transportan agua y nutrientes a toda la planta, algo así como nuestras venas y arterias). La época de mayor esplendor de los helechos fue en el carbonífero, y desde entonces han pasado 300 millones de años (aproximadamente) hasta nuestros días.

Algunas de las especies de helechos , no han cambiado casi nada a lo largo de toda su historia.

Los helechos pertenecen a la familia de plantas vasculares llamadas pteridofitos, dentro de esta familia se encuentran 150 géneros que comprende entre 6000 a 15000 especies. Son organismos que surgieron en el planeta cuando este tenia unas enormes cantidades de CO2, y cuando las angiospermas aparecieron en el planeta (las plantas con flores que actualmente dominan el planeta) los helechos no se echaron para atrás y hasta aumentaron su diversificación, aprovechando los nichos ecológicos olvidados por las plantas con flores. Algunas de las adaptaciones que los helechos tuvieron en esas épocas se han mantenido hasta sus sucesores que existen hoy en día, y al incremento presente de CO2 estas plantas podrían responder de mejor manera que los grupos más modernos. La capacidad fotosintética de los helechos es casi la mitad que la de una planta con flor.

Existen especies de helechos que viven en la superficie del agua, son los llamados helechos acuáticos.

Los helechos no poseen flores ni semillas, estos amiguitos tienen unas formas muy peculiares para reproducirse. La primera seria la forma que utilizan en muchos invernaderos; por propagación vegetativa, y dentro de estas hay tres formas:

  • A partir de distintas partes de la planta: las partes del helecho que pueden generar nuevos individuos son el rizoma (tallo subterráneo con ramificaciones), las raíces y las hojas.
  • Algunos helechos forman nuevas plantas en sus hojas debido a las yemas (es un órgano complejo de las plantas se forma generalmente cerca de las hojas, y se pueden apreciar fácilmente en muchos ejemplares), las hojas que presentan yemas se anclan al suelo sin desprenderse del resto de la planta.
  • El cultivo de tejidos, en este método se requiere tomar pequeñas partes de las plantas así como de plantas adultas y se colocan en un medio estéril con suficientes nutrientes para su reproducción. Este método es bastante efectivo ya que puede generar cientos de nuevos ejemplares.
Así se aprecian las yemas en otras especies distintas a los helechos.

Y el segundo método es por medio de esporas; los helechos producen esporas, las cuales después de un tiempo de madurez (que va desde un año a 10 años), son soltadas al suelo para que puedan germinar nuevos helechos. Pero esto no termina aquí (por eso digo que tienen métodos muy peculiares para reproducirse), estas esporas deben estar en tierra, de preferencia mineral, y bastante húmeda ya que las esporas liberadas poseen los órganos sexuales masculinos y femeninos, entonces el agua es el medio por le cual los espermatozoides contenidos en las esporas van hacia los óvulos, igualmente contenidos en estas, y comienzan a germinar. Un solo gramo podría contener cerca de 300 millones de esporas!!!!. En los laboratorios es muy importante poder guardar de una manera correcta estas esporas para posteriores estudios o cultivos, ya que existen especies de las cuales sus esporas solo pueden estar almacenadas cerca de un mes, por otro lado existen otras las cuales puede permanecer hasta 50 años.

Esporas en las hojas de los helechos, estas después de madurar esperan un buen viento para poder ser liberadas al suelo.

Podemos concluir la reproducción de los helechos diciendo que con una sola planta puedes obtener una colonia completa ya que poseen reproducción sexual (cuando germinan las esporas en un medio húmedo) y de manera asexual (cuando una sola planta libera ambos tipos de esporas para germinar).

Pero aquí mismo radica un gran problema ya que en los helechos, en muchas de las ocasiones y mas aún cuando se cultivan por medio de cultivo de tejido, no existe variación genética. El nuevo individuo obtenido será exactamente igual al predecesor y a la larga no existirá una evolución como tal, es por esta razón que los helechos les ha costado tanto evolucionar y no han cambiado tanto desde hace 400 millones de años.

Los helechos son plantas fascinantes, han estado en el planeta mucho antes que los dinosaurios, y a pesar de que actualmente existen menos especies de ellos que de otros organismos, lo seguro es que sigan existiendo por muchísimos años más. Estas plantas llegan a crecer bastante, por lo mismo existen especies de helechos arbóreos.

Existen cientos de especies de helechos arbóreos.

Como dato curioso, algunas especies de helechos son comestibles, y son muy utilizados ornamentalmente para decorar.

A pesar de carecer de flores son muy utilizados como decoración

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